Significado de la radiactividad

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La radiactividad (o radiactividad) es la propiedad de ciertos tipos de elementos químicos radiactivos que emiten radiación, un fenómeno que ocurre de manera natural o artificial. La radiactividad natural o espontánea se produce a través de elementos radiactivos que se encuentran en la naturaleza (en la corteza terrestre, la atmósfera, etc.). La radiactividad artificial se produce cuando hay una transformación nuclear, a través de la unión de átomos o la fisión nuclear. La fisión nuclear es un proceso que se observa en las centrales nucleares o en las bombas atómicas.

Algunos átomos como los del uranio, el radio o el torio son inestables (resultado de la combinación de neutrones y protones). La liberación de energía radioactiva ocurre cuando hay una transformación del núcleo inestable (desintegración nuclear) y el núcleo comienza a perder partículas alfa, beta o gamma.

En medicina nuclear, la radiación gamma (un tipo de radiación electromagnética) se utiliza en la creación de imágenes, el proceso de hacer diagnósticos mediante el análisis de imágenes obtenidas con partículas radioactivas, por ejemplo, la mamografía, la tomografía computarizada, la ultrasonografía o la popular radiografía. La larga exposición de los organismos vivos a la radiación puede causar graves lesiones en el cuerpo, diversas enfermedades o la muerte.

El fenómeno de la radiactividad se observó por primera vez en 1896 cuando el francés Henri Becquerel estudió los efectos de la luz solar en los materiales fosforescentes. El primer caso de radiactividad artificial fue observado por la pareja Joliot-Curie durante la irradiación de aluminio con rayos α, proceso durante el cual se forma el fósforo radiactivo. Para medir la radiactividad se utiliza un medidor Geiger-Müller, que mide la ionización del aire producida por la radiación radiactiva.

Beneficios de la radiactividad

La radiactividad tiene varios beneficios para el ser humano. Entre ellas es importante destacar su utilización en la producción de energía, la esterilización de materiales médicos, el diagnóstico de enfermedades y el control del cáncer mediante la radioterapia.

En algunos alimentos, más específicamente en las frutas, la radiación iónica emitida sobre ellas, permite que su durabilidad aumente. Esta radiación no altera el sabor y las cualidades nutricionales de los alimentos.