Placas tectónicas

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Las placas tectónicas son formaciones rocosas que cubren la superficie del planeta Tierra. La corteza de la Tierra está compuesta por 14 placas principales y 38 placas más pequeñas.

Estas placas están en constante y lento movimiento y este movimiento es responsable de los terremotos, tsunamis, formación de montañas y actividades volcánicas.

La capa de la Tierra donde están las placas tectónicas es la litosfera. Algunas de las principales placas que componen la litosfera son: Placa Sudamericana, Placa del Pacífico y Placa de Nazca.

Hay tres tipos de placas:

  • Océano: situado debajo de los océanos
  • Continental: situado debajo de los continentes
  • Mixto: situado en parte bajo los océanos y en parte bajo el continente

Teoría de las placas tectónicas

También conocida como Tectónica de Placas, esta teoría dice que la litosfera está compuesta de varias “piezas rotas” que se mueven constantemente sobre el manto del planeta.

Desarrollada a finales de los años 60 por los científicos Robert Palmer y Donald Mackenzie, esta teoría reemplazó a la Teoría de la Deriva Continental, que había sido formulada por Alfred Wegener en 1913.

Ese año, Wegener propuso que hace unos 250 millones de años todos los continentes estarían unidos en un supercontinente llamado pangea, que en griego significa “todas las tierras”.

PangeiaSeparación del supercontinente pangea durante millones de años.

Para defender esta teoría, Wegener utilizó argumentos morfológicos, paleontológicos y litológicos:

  • Morfológico: similitudes en la formación de los continentes, lo que sugiere que en el pasado estaban incrustados.
  • Paleontológico: se han encontrado fósiles de animales similares en diferentes continentes. Para el investigador, estos animales no podrían haber cruzado los océanos.
  • Litológico: había similitudes entre las rocas de diferentes continentes, lo que sugería el mismo origen.

Wegener, sin embargo, no podía explicar por qué los continentes se habían movido. Sólo en los años 60 los científicos descubrieron que no eran los continentes los que se movían, sino la corteza terrestre sobre la que se encuentran los continentes y los océanos.

Aprenda más sobre la litosfera y la paleontología.

¿Cómo se mueven las placas tectónicas?

La Tierra está formada básicamente por el núcleo, el manto y la litosfera. El manto del planeta está compuesto de magma a altas temperaturas.

El calor del núcleo pasa a través del manto por corrientes de convección hasta llegar a la superficie. Es este calor el que causa que las placas tectónicas se muevan.

Los movimientos de las placas son responsables de los terremotos, la formación de montañas, los terremotos y la actividad volcánica. La ocurrencia de cada uno de estos fenómenos depende del tipo de límite entre las placas tectónicas.

Aprenda más sobre los terremotos, las montañas, el vulcanismo y los tsunamis.

Límites de las placas tectónicas

Los límites son las zonas de encuentro de las placas, es en estas regiones donde los movimientos se sienten con mayor intensidad. Comprender los tipos de movimiento y sus consecuencias:

Límite convergente o destructivo

Este movimiento ocurre cuando una placa es empujada contra la otra. En este choque entre placas puede haber inmersión de una de ellas o el plegado de ambas.

La inmersión de una placa depende de su densidad. Si la densidad de ambas es la misma, ninguna se hundirá, pero si la densidad es diferente, la placa de mayor densidad se sumergirá y volverá al manto de la Tierra.

Limite convergenteRepresentación gráfica del límite convergente entre tarjetas tectónicas.

Mira lo que pasa cuando hay un límite convergente entre las tablas:

  • Oceánica y continental: la placa oceánica se hunde y la placa continental forma pliegues.
  • Continental y continental: ninguna de las dos placas se hunde, ambas están dobladas.
  • Oceánico y oceánico: la placa más densa se hunde.

Los Andes son el resultado del movimiento convergente de dos placas: la Placa de Nazca y la Placa Sudamericana.

Límite divergente o constructivo

En el caso de límites divergentes, las placas se separan unas de otras, formando grietas. Cuando se forman estas grietas, el magma del manto se eleva y se enfría, convirtiéndose en una corteza terrestre.

Esto resulta en un aumento del tamaño de la placa tectónica en los lados, por lo que este movimiento se llama constructivo.

Limite divergenteRepresentación gráfica del límite divergente entre las placas tectónicas.

Límite transformador o conservador

Cuando el límite se está transformando, las placas se deslizan de lado y horizontalmente, es decir, las placas “raspan”. En este movimiento, las placas no se crean ni se destruyen, sólo se forman grietas.

Este es el movimiento que causó el fracaso de San Andrés en California, Estados Unidos. En esta región, la Placa del Pacífico y la Placa de América del Norte tienen un límite de transformación.

Limite transformanteRepresentación gráfica del límite de transformación entre las placas tectónicas.

Placas tectónicas principales

  • Placa Sudamericana
  • Placa norteamericana
  • Placa de Nazca
  • Placa australiana
  • Placa del Pacífico
  • Placa africana
  • Placa india
  • Placa de Scotia
  • Placa árabe
  • Placa de Filipinas
  • Placa de coco
  • Placa del Caribe
  • Placa Antártica
  • Placa Juan de Fuca

Mapa de placas tectónicas

La litosfera está compuesta por 52 placas tectónicas, siendo 14 placas principales y 38 placas más pequeñas. Vea el mapa con algunas de las placas principales:

Placas tectônicas mapa

Placas tectónicas principales.

Placa tectónica brasileña

Brasil está situado en el centro de la Placa Sudamericana, que mide unos 43 millones de km2. Como el territorio brasileño está en el centro de esta placa, no hay límites entre las placas de esta región.

Por eso no hay mucha incidencia de temblores sísmicos en Brasil y, cuando se producen, no son de gran magnitud.

Ver también los significados de la sismología