Grandes navegaciones

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Las Grandes Navegaciones tuvieron lugar entre los siglos XV y XVI y representaron un período de expansión del comercio y el mercantilismo en Europa.

Se trataba de viajes realizados por navegantes europeos, con gran énfasis en los portugueses y españoles, que emprendieron la búsqueda de nuevas rutas principalmente por razones económicas y territoriales. El período también se conoce como la Edad de los Descubrimientos.

Los Grandes Buques forman parte de la Expansión Marítima Europea, que permitió a los europeos navegar a varios continentes (como las Américas y África) y descubrir rutas nunca antes vistas.

Contexto histórico de las Grandes Navegaciones

Para entender las razones que llevaron a las grandes navegaciones, es interesante comprender el contexto histórico y social que existía en ese momento.

El continente europeo estaba atravesando un momento de transición, marcado por importantes acontecimientos que influyeron e impulsaron las Grandes Navegaciones. En resumen, Europa se encontraba en un período de transición desde el final de la Edad Media hasta el comienzo de la Edad Moderna.

El surgimiento del mercantilismo es también un factor importante del momento, ya que ha determinado algunos cambios en las bases económicas de la sociedad. El sistema, como sucedió más tarde con el capitalismo, comenzó a estimular la acumulación de riqueza, especialmente de metales y piedras preciosas, riqueza que era muy valorada en ese momento.

Otro acontecimiento importante fue el surgimiento del antropocentrismo, ideas que cambiaron la forma de pensar de la época, porque pusieron al hombre en el centro de las preguntas. El antropocentrismo era una forma de oposición al teocentrismo, muy valorado en la época, que tenía a Dios como fuente de todas las respuestas. Esta nueva posibilidad de interrogatorio también alentó los nuevos descubrimientos de los navegantes europeos.

Las causas de las Grandes Navegaciones

Como hemos visto, las Grandes Navegaciones ocurrieron por razones territoriales y económicas, vinculadas al surgimiento del mercantilismo. Los principios del sistema comenzaron a aparecer, tomando el lugar de las viejas prácticas y haciendo del comercio una actividad más rentable.

Si bien éstas son las principales causas, otros factores también han contribuido:

  • La aparición de la centralización política: hasta entonces, el poder político estaba descentralizado y era ejercido esencialmente por los señores feudales, en la medida de su dominio. Tras el surgimiento de los primeros estados nacionales (más organizados política y territorialmente), comienza a producirse una mayor centralización política que refuerza y financia los deseos de expansión marítima.
  • Crecimiento de la burguesía: la aparición de esta clase social provocó transformaciones en las bases de la economía de la época, siendo la principal el fortalecimiento del comercio. Además, la burguesía también apoyó la consolidación de la centralización política.
  • Nuevas tecnologías de navegación: el surgimiento de innovaciones relacionadas con la navegación también ha fomentado una mayor navegación. La evolución de la cartografía y la creación de mecanismos que facilitaran la localización, como la brújula, fueron fundamentales.
  • Ampliación del comercio: con el crecimiento y la consolidación de las actividades comerciales surgió la necesidad de encontrar nuevos mercados que pudieran ser también consumidores de productos fabricados en Europa continental.
  • Conquista de nuevos territorios: llegar a nuevos lugares y ampliar los dominios territoriales eran los principales objetivos de los navegantes. Para ello, fue necesario explorar nuevas rutas de navegación.

MapaNavegaciones en portugués y español (Crédito:Universalis/Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International).

Pionerismo portugués

Los portugueses fueron los primeros navegantes en ir al continente americano en busca de nuevas rutas. Su pionerismo se debe a algunos factores:

  • Portugal fue uno de los primeros países en componer un Estado Nacional;
  • ya tenía experiencia de navegación;
  • el país tenía una ubicación geográfica privilegiada.

La primera navegación portuguesa tuvo lugar en el año 1415, cuando los barcos llegaron a la isla de Ceuta, en el continente africano. Los viajes a Ceuta fueron motivados por una crisis de metales preciosos que había golpeado a Portugal. La crisis se desencadenó por la prohibición de las exportaciones de oro, que se produjo a principios del siglo XV. La prohibición creó obstáculos para la producción de monedas, que fueron hechas de este metal precioso.

Después del primero, se hicieron otras importantes navegaciones portuguesas. Algunos ejemplos son: la llegada a las Azores (1419), Cabo Verde (1444), el Cabo de Buena Esperanza (1488) y la llegada de Vasco da Gama (1469-1524) a la India (1498).

CaravelLa Caravela de San Cristóbal: El navegante Bartolomeu Dias llegó al Cabo de Buena Esperanza (Sudáfrica) en 1488.

La primera llegada a territorio brasileño ocurrió en el año 1500, cuando los barcos capitaneados por Pedro Álvares Cabral (1467-1520) llegaron a la región de Porto Seguro.

Las navegaciones españolas

España fue el segundo país en emprender la navegación en busca de nuevas rutas. El primer registro tuvo lugar en 1492, cuando el navegante Cristóbal Colón (1451-1506) llegó a América.

La primera llegada española a territorio brasileño también ocurrió en 1500, cuando el navegante Vicente Pinzón (1462-1514) llegó a la región del estado de Amazonas.

También destacan en la navegación española: la llegada a la región de Venezuela (1499), el primer viaje de circunnavegación (1519) realizado por Fernán de Magallanes (1480-1521) y Juan Sebastián Elcano (1476-1526) y la llegada al Paraguay (1537).

Otras navegaciones europeas

Además de las navegaciones portuguesas y españolas, también hubo navegaciones exploratorias desde Holanda, Francia e Inglaterra. Los viajes de los navegantes de estos países también estuvieron motivados por conquistas territoriales y económicas.

Los holandeses lograron llegar a los territorios del Caribe e Indonesia. En Brasil, ocuparon parte de la actual región nordeste, estando presentes en Bahía y Pernambuco, donde fundaron una colonia llamada Nueva Holanda.

RecifeLa presencia holandesa en Pernambuco (John Ogilby/1671).

Los marineros franceses emprendieron viajes a América del Norte. También llegaron a Brasil, en dos puntos distintos: Maranhão y Río de Janeiro.

Los ingleses han logrado llegar tanto a América del Norte como a América del Sur.

Consecuencias de la Gran Navegación

Las Grandes Navegaciones tuvieron muchas consecuencias y fueron responsables de numerosos cambios en la historia del mundo. Los principales fueron:

  • la consolidación del comercio como uno de los fundamentos económicos del período moderno,
  • gran número de territorios conquistados,
  • mayor apreciación de Portugal y España en cuestiones económicas,
  • comienzo de la esclavitud y el comercio de África,
  • inicio de procesos de colonización de territorios en varios continentes.

Ver también los significados del mercantilismo y la colonización.