Significado de la galaxia

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Galaxia es una palabra derivada del término griego galaxias kyklos que significa “círculo lechoso”. Una galaxia es un sistema gigantesco formado por millones, miles de millones o billones de estrellas y otros cuerpos celestes, que permanecen conectados debido a las interacciones gravitatorias.

Las galaxias están representadas en el espacio de forma aislada y es posible contemplar a simple vista, desde la Tierra, sólo tres de ellas: Andrómeda, Gran Nube de Magallanes y Pequeña Nube de Magallanes.

La galaxia donde estamos se llama Vía Láctea y está compuesta por numerosas estrellas, una de ellas el Sol, centro de nuestro Sistema Solar.

Se estima que hay miles de millones de galaxias en el universo que pueden caracterizarse morfológicamente por espirales irregulares, elípticas, espirales o barras. La Vía Láctea es un ejemplo de galaxia espiral porque tiene un núcleo y grandes brazos espirales formados por estrellas y nubes de polvo cósmico.

Para lograr una mejor caracterización de la Vía Láctea, en 2013 la Agencia Espacial Europea iniciará la Misión Gaia, un ambicioso proyecto de 5 años de duración que pretende realizar el mapeo tridimensional de millones de estrellas de la Vía Láctea y las galaxias circundantes.