Contaminación del aire

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La contaminación atmosférica se produce cuando la emisión de sustancias a la atmósfera cambia la composición del aire, provocando desequilibrios ambientales y causando daños a la salud de los seres vivos.

También llamada contaminación atmosférica, este tipo de contaminación es una de las más dañinas para los seres humanos y los ecosistemas.

Una de las principales causas de la contaminación atmosférica es la quema de combustibles fósiles como el carbón y el petróleo. Este tipo de contaminación comenzó a intensificarse en el siglo XIX, después de la Revolución Industrial.

Según la Organización Mundial de la Salud, actualmente se producen unos 7 millones de muertes prematuras cada año debido a la contaminación del aire.

La contaminación atmosférica también contribuye al empeoramiento del efecto invernadero y al calentamiento global, que desestabilizan el clima y causan consecuencias que pueden ser desastrosas para la vida en la Tierra.

Poluição atmosférica

Causas de la contaminación del aire

La contaminación del aire puede ser causada por fenómenos naturales y por la acción humana.

Entre las causas naturales de la contaminación del aire, podemos mencionar los gases emitidos por las erupciones volcánicas, la descomposición de la materia orgánica, la liberación de metano del sistema digestivo de los animales y el polvo de los desiertos.

Sin embargo, en cantidad, estas emisiones representan una parte muy pequeña en comparación con la contaminación atmosférica total actual.

Las actividades humanas son responsables de la mayor parte de la contaminación y están creciendo a niveles alarmantes, causando innumerables daños a los seres vivos y al equilibrio de la naturaleza.

Entre las principales acciones que causan la contaminación del aire se encuentran la quema de combustibles fósiles para generar energía para las industrias y como combustibles en los automóviles.

La combustión de otros materiales como la madera y la biomasa también libera gases contaminantes. La quema de bosques para el pastoreo y la agricultura, por ejemplo, es una de las principales causas de la liberación de gases contaminantes en el Brasil.

Además, otras actividades industriales como la siderurgia y la minería también son responsables de la emisión de contaminantes y de la contaminación del aire.

Aprenda más sobre los combustibles fósiles.

Principales contaminantes del aire

  • Dióxido de carbono (CO2): uno de los principales contaminantes, se emite a la atmósfera por la quema de combustibles fósiles. También llamado dióxido de carbono, es el principal gas responsable de la intensificación del efecto invernadero y del calentamiento global.
  • Monóxido de carbono (CO): también emitido por la quema de combustibles fósiles, este gas es extremadamente tóxico y, dependiendo de la cantidad inhalada, puede provocar la muerte por asfixia.
  • Dióxido de azufre (SO2): liberado por las industrias, la quema de combustibles fósiles y la erupción de los volcanes, este gas es uno de los responsables de la lluvia ácida. En los humanos, este gas puede causar irritación, tos y náuseas.
  • Dióxido de nitrógeno (NO2): liberado por la quema de combustibles para automóviles, es un gas muy tóxico, puede causar irritación, alergias y en casos más graves insuficiencia respiratoria y hemorragias. Junto con el dióxido de azufre, es responsable de la lluvia ácida.
  • Partículas: pequeñas partículas sólidas y líquidas presentes en el aire. Cuando se inhalan estas partículas pueden causar problemas respiratorios y cardíacos.
  • Ozono (03): El ozono es un gas extremadamente importante para la vida en la Tierra, es la capa de ozono que nos protege de los rayos ultravioletas del sol. Sin embargo, cuando está más cerca de la superficie de la Tierra, es perjudicial para la naturaleza y los seres humanos. El ozono puede afectar el metabolismo de las plantas y causar irritación en las membranas mucosas.

Aprenda más sobre el dióxido de carbono.

Consecuencias de la contaminación del aire

Las consecuencias de la contaminación atmosférica para la vida en el planeta son extremadamente peligrosas. Además de las enfermedades causadas en los seres vivos, la contaminación altera todo el equilibrio del ecosistema de la Tierra.

Como resultado de las altas tasas de contaminación de las últimas décadas, el mundo está experimentando un proceso de cambio climático que está comprometiendo la calidad de vida de las personas.

Comprender lo que es el cambio climático.

El efecto invernadero y el calentamiento global

Esta es una de las consecuencias más preocupantes de la contaminación y ha sido motivo de gran preocupación para la comunidad científica y los países.

El efecto invernadero es un proceso natural que mantiene la temperatura del planeta Tierra a niveles apropiados para nuestra supervivencia.

Sin embargo, debido principalmente a la quema de combustibles fósiles, los humanos están emitiendo una gran cantidad de gases de efecto invernadero a la atmósfera.

El cambio en la cantidad de estos gases en la atmósfera es responsable de la intensificación del calentamiento global, que puede conducir al derretimiento de los glaciares, la desaparición de las ciudades costeras y el desequilibrio de los ecosistemas.

Aprende más sobre el efecto invernadero y el calentamiento global.

Lluvia ácida

La lluvia ácida se produce cuando elementos como el dióxido de azufre (SO2) y el dióxido de nitrógeno (NO2) interactúan con el vapor de agua y forman ácidos.

El agua de lluvia tiene altos niveles de ácido cuando se precipita, lo que trae numerosos daños ambientales como la contaminación del suelo, la destrucción de las plantaciones y la contaminación de los animales.

Además, la lluvia ácida puede erosionar edificios y monumentos históricos.

Aprenda más sobre la lluvia ácida.

Inversión térmica

La inversión térmica suele tener lugar en los grandes centros urbanos, donde hay una gran concentración de contaminantes atmosféricos y suele ocurrir con mayor frecuencia durante el invierno.

En este fenómeno, una capa de aire caliente se superpone a una capa de aire frío debido a la acumulación de contaminantes. La capa fría no puede circular hacia arriba y los gases contaminantes quedan atrapados cerca de la superficie atmosférica.

Estos gases cercanos a la superficie pueden causar intoxicaciones, enfermedades respiratorias e irritación de las membranas mucosas.

Comprender mejor la inversión térmica.

Daños a la salud

La respiración es la acción más fundamental para el mantenimiento de la vida, por eso la contaminación del aire puede ser tan peligrosa y dañina para los seres vivos.

Entre los problemas de salud causados por la contaminación del aire se encuentran las enfermedades respiratorias como el asma y la bronquitis, la neumonía, la tos, las irritaciones y las alergias.

En casos más graves, la contaminación atmosférica puede causar daños a los sistemas inmunológico, nervioso y reproductivo, hipertensión, cáncer e incluso la muerte.

La contaminación del aire y el gran humo

Uno de los casos más graves de contaminación del aire ocurrió en 1952 en Londres y se conoció como el gran humo.

En esa ocasión, la liberación de azufre de la quema de carbón de las industrias, junto con las condiciones climáticas adversas, formaron una gran niebla de contaminación sobre la ciudad.

Se estima que durante esa semana 4.000 personas murieron a causa del humo. Otras mil personas murieron o se enfermaron después del evento.

También conocer los otros tipos de contaminación.