Significado de la Central Hidroeléctrica

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La central hidroeléctrica es una obra de ingeniería que utiliza la energía hidráulica del agua para producir electricidad.

También conocidas como plantas hidroeléctricas o centrales de energía hidroeléctrica, estas grandes estructuras aprovechan el movimiento de los ríos para obtener energía eléctrica. Para ello, sin embargo, se requiere la construcción de complejas obras de ingeniería, que pueden tener un fuerte impacto en el medio ambiente local.

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Actualmente, alrededor del 20% de toda la electricidad producida en el mundo proviene de plantas de energía hidroeléctrica.

La primera planta hidroeléctrica en funcionamiento de la historia fue diseñada por Nikola Tesla en 1897 en las Cataratas del Niágara en los Estados Unidos. Desde entonces, poco ha cambiado el modelo de aplicación del sistema, con la excepción del avance tecnológico de los mecanismos que garantizan una mayor eficiencia y seguridad en el funcionamiento.

La central hidroeléctrica más grande del mundo es la de las Tres Gargantas, situada en China, y con capacidad para generar hasta 18.500 MW. La central hidroeléctrica de Itaipú, con sede en el estado de Paraná, ocupa el segundo lugar en el ranking de las mayores del mundo, con una producción de 14.000 MW.

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Cómo funcionan las centrales hidroeléctricas

Usina hidrelétrica

Las plantas, a través de las presas, provocan un aumento de la presión del agua, que es responsable de convertir la energía hidráulica potencial en energía cinética.

Así, las turbinas de la planta comienzan a girar, transfiriendo a las turbinas de agua la energía mecánica generada. Desde las turbinas, la energía cinética se transforma en electricidad.

La energía eléctrica producida se transmite a las líneas de transmisión que están interconectadas en una red de distribución. Sin embargo, parte de la energía se transforma en calor durante este proceso, por lo que su capacidad no es total.

Ventajas y desventajas de las Centrales Hidroeléctricas

Incluso utilizando una fuente de energía renovable (el agua), las plantas hidroeléctricas no son una alternativa “limpia” para la producción de energía. Como ya se ha dicho, la instalación de las estructuras de la planta representa un fuerte impacto en la fauna y la flora locales.

Además, las plantas pueden aumentar la temperatura del medio ambiente local, inundar las zonas cercanas, aumentar el nivel de los ríos y provocar el desplazamiento de la población que vive cerca de la obra.

Por otra parte, las centrales hidroeléctricas son menos agresivas para el medio ambiente que las termoeléctricas, que se basan en el uso de carbón y petróleo. La producción de electricidad a partir de la energía hidroeléctrica es más barata que otros modelos, como por ejemplo la energía nuclear.

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Centrales hidroeléctricas en Brasil

Casi toda la energía eléctrica producida en el país proviene de las plantas hidroeléctricas. El Brasil tiene el tercer potencial hidroeléctrico más grande del mundo, después del Canadá y los Estados Unidos. También ocupa el tercer lugar en el ranking de países con mayor potencial hidráulico, superado sólo por Rusia y China.

Las principales centrales hidroeléctricas brasileñas son:

  • Central Hidroeléctrica Binacional de Itaipú: parte del estado de Paraná y parte de Paraguay.
  • Central Hidroeléctrica de Belo Monte: ubicada en el río Xingú, estado de Pará.
  • Central Hidroeléctrica de Tucuruí: ubicada en el río Tocantins, Estado de Pará.
  • Central Hidroeléctrica de Jirau: ubicada en el río Madeira, estado de Rondonia.
  • Central Hidroeléctrica de Santo Antônio: ubicada en el río Madeira, estado de Rondonia.