Significado del catalizador

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El catalizador es una sustancia que reduce la energía de activación de una reacción química y aumenta su velocidad de reacción sin participar en ella.

La palabra catalizador viene del griego, katálysis, que significa “descomposición”, “disolución”. La palabra catálisis fue adoptada por el químico sueco Jöns Jacob Berzelius (1779-1848) y apareció en el idioma portugués en el siglo XIX. La palabra catalizador apareció en el siglo XX.

El catalizador tiene la capacidad de acelerar la reacción química sin cambiar la composición química de sus reactivos y productos. El uso de catalizadores en las reacciones no cambia la cantidad de sustancia producida en ellas.

En una reacción reversible, la reacción inversa también es acelerada por el catalizador, ya que su energía de activación también será menor.

En el organismo humano hay varios catalizadores, llamados enzimas. La pepsina, producida y secretada en el estómago, y la ptialina, secretada por las glándulas salivales, son ejemplos de catalizadores que aumentan la velocidad de reacción de la digestión.

Los catalizadores se utilizan ampliamente en la industria química, especialmente en la petroquímica, para acelerar las reacciones y hacer el proceso más barato.

Cada reacción química requiere un tipo diferente de catalizador, los más comunes son

  • Metales: Co, Ni, Pt, Pd;
  • Ácidos: H2SO4;
  • Óxidos metálicos: Al2O3, Fe2O3;
  • Bases: NaOH;
  • Enzimas (producidas por organismos vivos): Ptialina (boca), pepsina (estómago) y tripsina (páncreas).